Article LabInsights: Programmeren met DNA (DUTCH)

23 May 2018

Biologische software is niet zoals computersoftware, die altijd hetzelfde werkt

Synthetische biologie zal de komende jaren een enorme impact hebben op onze maatschappij, verwacht Nadine Bongaerts (29). Vandaar dat ze zich inzet om meer bekendheid te geven aan deze technologie en de dialoog hierover op gang te brengen.

Redactie: Els van den Brink | fotografie: Marco Vellinga

Synthetische biologie lijkt een vakgebied vol grote woorden. Synthetisch biologen willen cellen niet zomaar bestuderen of een beetje aanpassen. Nee, de ambitie is om cellen rigoureus te veranderen, drastisch te verbeteren en zelfs compleet synthetische cellen en nieuwe organismen te creëren. De uit Silicon Valley afkomstige denktank SingularityU noemt het een van de exponentiële technologieën die de maatschappij de komende twintig jaar ingrijpend zullen veranderen. Nadine Bongaerts, sinds 2017 faculty member for synthetic biology bij de Nederlandse afdeling van SingularityU (naast (o.a.) haar werk als aio bij Inserm in Parijs), kan zich daar wel in vinden.

“Synthetische biologie is een technologie met een enorme impact op de maatschappij. Het unieke van synthetische biologie is de manier waarop we de dingen benaderen. Ons uitgangspunt is wat Richard Feynman ooit zei: ‘als ik iets niet kan maken, kan ik het ook niet begrijpen.’ In plaats van te focussen op wat we nog niet weten, leren wij steeds meer door cellen te engineeren op basis van wat we al wél weten en vele combinaties te testen.” Biologische software Je zou synthetische biologie ook kunnen omschrijven als programmeren met DNA, al werkt het nog wat minder soepel dan computerprogrammeren.

“Het moeilijkste blijft de onvoorspelbaarheid van de natuur. Biologische software is niet zoals computersoftware, die altijd hetzelfde werkt. Door een kleine verandering kunnen genetische circuits opeens heel anders functioneren. Het is daarom moeilijk om systemen te ontwikkelen die echt robuust zijn”, zegt Bongaerts. Toch lukt dat in de praktijk steeds beter. “De laatste tijd zie je steeds meer startups op het gebied van synthetische biologie, en komen de eerste toepassingen op de markt. Zo is het nu bijvoorbeeld mogelijk om het anti-malariamedicijn ‘Artemisine’ te produceren met gist in plaats van een plant. Dat klinkt misschien simpel, maar daarvoor moest een complete metabolische route worden aangepast.”

Lees hier het hele artikel

Bron: LabInsights Magazine mei 2018